A huszonegyedik század Nikola Teslája – In Memoriam Dennis Ritchie

 

2011. Október 12-én hosszú betegeskedés után, 70 éves korában elhunyt a C programozási nyelv megalkotója, az Unix operációs rendszer egyik fő fejlesztője, Dennis MacAlistair Ritchie számítástechnikus, halála azonban meglepően kevés publicitást kapott a sajtóban. Ezt igyekszünk most hiánypótló jelleggel korrigálni apró nekrológunkban.

Dennis Ritchie (becenevén dmr) 1941-ben a New York állambeli Bronxville-ben született, majd egyetemi éveit fizikusként fejezte be a Harvard Egyetemen, de már tanulmányai alatt is a számítástechnika felé kezdett el orientálódni (egy az egyetemen használt számítógépről, az Univac I-ről szóló előadás hatására), és hamarosan az akkor elérhető komputerek tanulmányozásával kezdett el foglalkozni. Különösen azok programozása izgatta. Az itt szerzett tapasztalatoknak köszönhetően, az 1960-as évek közepén állást kapott a Massachusettsi Műszaki Egyetemen (MIT), majd ezt követően 1967-ben a Bell Laboratoriesnál kezdett el dolgozni.

Itt került kapcsolatba Ken Thompsonnal, akivel néhány hónap alatt elkészített egy új, a korban használtaknál jóval egyszerűbb, „tiszta” operációs rendszert, melyet egy kollégájuk javaslatára a Multics mainframe-platform nevének (Multiplexed Information and Computing Service) kifigurázásával Unicsnak (Uniplexed Information and Computing Service) kereszteltek el. A  rendszert az architektúrák közötti átjárhatóság biztosítása érdekében 1972-ben újraírták C programnyelven, melyet a munka során Dennis Ritchie dolgozott ki az általa a Unix portolására alkalmatlannak ítélt B programozási nyelv leváltására.

A C rövid időn belül az egyik legnépszerűbb programozási nyelvvé vált, és mind a mai napig széles körben használják alkalmazások és operációs rendszerek fejlesztésére. Például a piacvezető operációs rendszernek számító Windows is nagyrészt C-nyelven íródott. Ezen kívül a ma létező összes modern programozási nyelven érezhető a hatása.

A Unix operációs rendszer hasonlóan nagy befolyással van a számítástechnika fejlődésére. A benne megalkotott fogalmak és elvek mára a számítástechnika alaptételeinek számítanak. Ez az operációs rendszer inspirálta a GNU/Linux projekt elindítását is.

Ritchie munkásságát számos szakmai díjjal ismerték el. 1983-ban Thompsonnal közösen Turing-díjat, 1999-ben elnöki érdemrendet kapott a Unix fejlesztésében való közreműködéséért, 1988-ban pedig az Egyesült Államok Nemzeti Mérnöki Akadémiájának tagjává választották.

Mindezek ellenére halála meglepően kevés médiafigyelmet kapott. Ez egyrészt annak is betudható, hogy közvetlenül egy héttel Steve Jobs, az Apple alapítója után hunyt el, amikor még az egész világ a tévéhíradóktól kezdve a legjelentéktelenebb mikroblogokig a ’Nagy Ember’ vég nélküli tömjénezésével volt elfoglalva, a számítástechnika másik úttörőjének pedig jobb esetben csak egy lábjegyzet jutott.

A későbbiekben elsősorban külföldi szakfolyóiratokban és –oldalakon megjelent nekerológok közül nem egy hasonlította Jobs és Ritchie esetét Nikola Teslához és Thomas Eddisonhoz. Tesla találmányaival – Ritchiehez hasonlóan – nagymértékben hozzájárult a modern számítástechnika megalapozásához Thomas Eddisonnal egyetemben, azonban míg Eddisont már-már nemzeti hősnek kijáró tisztelet övezte, Tesla munkásságát csak az utókor találta korszakos jelentőségűnek.

Nem volt másképp ez Jobs és Ritchie esetében sem. Jobs, mint ünnepelt feltaláló, vizionárius, és már-már félisteni magasságokba emelt szuperhősként helyezte át székhelyét a másvilágra, míg már most készül az életét bemutató film valahol Hollywoodban, valamint világszerte szobrokat emelnek neki, utcákat neveznek el róla és így tovább (a sötét éjszakákon újszülött kisgyerekek szívét áldozó Jobsiánus kultuszhoz pedig meggyőződésem szerint egy kellőképp labilis elme és egy durván átmulatott éjszaka szükséges csak). Ritchie ezzel szemben a számítástechnika szürke eminenciásaként a háttérbe húzódva mosolyog magában: munkássága már ma egyetemi tananyag.

Végezetül apró lábjegyzetként meg kell említenünk azt is, hogy az apple operációs rendszere, az OS X nagyrészt Unix-alapokra épül, tehát Ritchie munkássága nélkül nem jött volna létre.